Clapton FC: los zurigorris de Londres (entrevista a Clapton Ultras)

 

  • Viendo el legado histórico del club (enlace), ¿cómo es que ha acabado en ligas no profesionales mientras equipos de la zona son hoy en día gigantes a nivel internacional? ¿Aspiran algún día a competir en divisiones profesionales o no es un objetivo?

Clapton se ha sentido siempre ferozmente orgulloso de su carácter amateur. Todos los otros clubes en nuestro área se han profesionalizado y convertido en clubes establecidos, o bien se han profesionalizado y han desaparecido / unido. Clubes como Leyton, Leytonstone, Ilford, Berking o Walthamstow Avenu tienen una rica historia como la nuestra, pero ya no existen en su forma original. Nosotros todavía estamos aquí.

Nuestro “jefe ejecutivo” nos ha prometido que estaremos en la Conference League (el quinto nivel del fútbol inglés y mayormente profesional) en 5 años. Sin embargo, suena a fantasía. La mayoría de los fans lo ve como un coste mayor en entradas / viajes y como restricciones asociadas al fútbol profesional que no serían bienvenidas. Nosotros pensamos que deberíamos llevar nuestro carácter amateur como una fuente de orgullo y estar orgullosos de que nuestros jugadores juegan por amor al fútbol y no únicamente por el sueldo.

  • ¿Qué hechos históricos nos podéis remarcar del club?

1878: El club es fundado como Downs FC

1887: el club se muda a su actual campo, el Old Spotted Dog en Forest Gate.

1890: el Clapton FC se convierte en el primer club inglés en jugar en el continente venciendo a una escuadra belga 8-1

1905: somos miembros fundadores de la Isthmian League

1907: campeones de la primera de nuestras 5 Copas de la FA amateurs.

1925: única vez que el equipo llega a la tercera ronda de la FA Cup, venciendo al Norwich City antes de perder contra el Swindon.

1957: Empate ante el QPR en la segunda ronda de la FA Cup antes de perder la repesca ante 14000 espectadores en Loftus Road.

 

  • Con tanto arraigo a nivel de barrio, por lo menos tendrán un importante apoyo. ¿Cuántos aficionados suelen acudir al estadio? ¿Es superior a otros equipos de la categoría? Si es así, ¿a qué creen que se debe tanto éxito?

Esta temporada tenemos una media de 300 espectadores. En nuestra liga no hay ningún otro club que supere los 100. Más allá, en el condado, hay otros clubes al mismo nivel que nosotros – Hereford FC, North Shields, que son mucho mayores.

Ofrecemos un nuevo modelo de fútbol dentro y fuera del césped. Ambiente inclusivo, compromiso con la comunidad y leal, colorido y ruidoso apoyo al equipo son las claves que nos hacen populares. La gente que generalmente no se siente bienvenida y sí alienada por el fútbol moderno ve en Clapton Ultras un lugar donde disfrutar del fútbol con personas con una conciencia similar.

Cada vez más hinchas oyen sobre nosotros y quieren contactar o tratan de entender de qué va. La única razón por la que hemos visto grandes aglomeraciones en nuestras puertas es porque no hacemos nada para que la gente se dé la vuelta, que es algo que sucede generalmente en el fútbol.

 

  • ¿Participan el club y/o los ultras en actividades fuera del fútbol?

El club, para nada.

En cuanto a los ultras, hemos realizado trabajo conjunto por el derecho de los inmigrantes con organizaciones como Anti-Raids Network, hemos organizado colectas para distribuir ayuda a los inmigrantes en Calais y Dunkirk. También apoyamos al banco de alimentos local y organizaciones como Newham Action Against Domestic Violence, un grupo LGBTQ sito en Newham llamado Ashton-Mansfield, y Football Beyond Borders, una organización juvenil que usa el fútbol para involucrar a la juventud de Londres. Nuestro propósito es construir lazos más fuertes con esos grupos para que nuestro apoyo vaya más allá de simplemente menear huchas en el fútbol.

También apoyamos organizaciones antifascistas locales tanto proveyendo ayuda económica como apoyando sus movilizaciones.

Aparte, organizamos un campeonato local de fútbol 5 anual contra la discriminación.

Individualmente, estamos involucrados en varias iniciativas radicales de izquierda que incluyen vivienda, racismo, sexismo, homofobia…

  • No sólo en UK, sino cada vez más en Europa, empiezan a surgir clubes de accionariado popular por todos lados. Viendo el estilo del club, aunque salvando las distancias, nos viene a la mente el nombre del FCUM, el Stockport o el Wimbledon. ¿Tenéis similitudes? ¿Queréis seguir una línea parecida?

Históricamente, Clapton, siguiendo su tradición amateur, ha pertenecido tanto a sus hinchas como a sus jugadores. Queremos volver a eso. Hay un grupo llamado The Real Clapton FC que está tratando muy activamente de poner en cuestión la legalidad del actual dueño con vistas a restaurar el viejo modelo.

 

  • Hablemos de los Clapton Ultras. ¿Cuándo y cómo surge la idea de llevar un grupo tan numeroso a los partidos de un club amateur? ¿Érais ya hinchas del equipo?

No, los pioneros de los ultras fueron un grupo de amigos que no podían permitirse ver a sus equipos profesionales y querían encontrar un club al que pudieran ver juntos. Clapton, por aquel entonces, tenía muy pocos hinchas regulares con asistencias de entre 15 y 20 espectadores.

 

  • Las ideas no dejan lugar a dudas. Antifascismo y antirracismo. Entre el material, nos llama la atención la bandera de las brigadas internacionales y una arbonaida (andaluza). ¿Es una línea que sólo sigue el grupo o también el club? ¿Qué peso tiene el grupo dentro de su estructura?

Es una postura solo del grupo. El club ha tratado de presentarse a sí mismo como políticamente neutro y en el pasado sacó comunicados pidiéndonos no mostrar banderas políticas. En la práctica, sin embargo, no ha habido movimientos para que dejemos de ondear banderas antifascistas.

El dueño del club es simpatiza ampliamente con nuestra postura (y luchó contra el nazi National Front en la Batalla de Lewisham https://en.wikipedia.org/wiki/Battle_of_Lewisham)

En términos de peso, el grupo tiene muy poca influencia en los dueños del club, pero bastante peso en los poderes no oficiales. Somos, en esencia, el único grupo de hinchas en Clapton.

 

  • Con estas ideas y la fama de fachas de muchos grupos ingleses, los problemas no han tardado en surgir y habéis sufrido algún ataque, que por ejemplo, han sido habituales en otros campos del estado español (Ceares, Ciudad de Murcia) o Italia (Ardita). ¿Ha sido algo aislado o hay una auténtica campaña de acoso a grupos y equipos populares?

Es algo mayormente aislado para nosotros. Como grupo de tendencia de izquierda visible tenemos que estar preocupados, pero en la mayoría de ocasiones son ataques oportunistas de grupos fascistas más que ninguna campaña real contra nosotros.

 

  • El estilo de animación ultra es un tanto diferente a lo que se ve por las islas, a excepción quizá del Crystal Palace londinense. ¿A qué se debe? ¿Pensáis que es un estilo que acabará instalándose de manera general en las gradas inglesas?

El movimiento hincha tiene, por norma general, mucho menos poder en Inglaterra que en el resto del continente europeo.  Las políticas, las restricciones en las entradas y las normas en los estadios matan a los grupos prácticamente antes de que puedan empezar. Muchos grupos pequeños de clubes grandes, como la antifascista Brigada 1874 del Aston Villa, han tenido grandes problemas y movidas con los stewards y los vigilantes.

Dicho esto, el “estilo europeo” es algo que a muchos hinchas británicos les gustaría adoptar.

En nuestro caso, el estilo ultra es posiblemente consecuencia de varias razones: menos restricciones, una diversidad que quiere desmarcarse en ocasiones de la idea hooligan clásica y la influencia de hinchas de otros países como España, Polonia o Italia.

 

  • Desde la distancia, parece que en las islas el hooliganismo está, hoy en día, íntimamente   ligado a la movida casual. Queríamos conocer vuestra opinión al respecto y saber si os sentís identificados con alguno de dichos movimientos.

Ninguno de nosotros se identifica con ningún movimiento hooligan, aunque algunos de nuestros hinchas sí lo hace con la moda y estética casual. Intentamos dejar claro a nuestros hinchas y a cualquier otro que no somos un grupo hooligan.

 

  • ¿Tenéis relación con otras hinchadas inglesas o de fuera? ¿Sois en general bien recibidos en los campos que visitáis?

Mayormente, sí, somos bienvenidos en los campos que visitamos (en los otros clubes de Londres mucho mejor que en los equipos del Essex rural). En algunos sitios les resultábamos sospechosos en un principio, pero inevitablemente nos los acabábamos ganando.

En Inglaterra, muchos de nuestros fans apoyan a otros equipos, con lo que tendemos a mantener amplios y buenos contactos con hinchas de todo el país. También tenemos buenas relaciones con otro club amateur con hinchada antifascista como el Whitehawk FC.

En términos de amistades, intentamos construir relaciones con pequeños clubes antifas de toda Europa. Muchos de éstos están emergiendo a día de hoy,  aunque algunos de nuestros miembros visitaron recientemente al MFC 1871 en París. También tenemos buenas relaciones con los fans del Roter Stern Leipzig.

Próximamente nos encontraremos a los hinchas del BK Frem de Copenague, y recientemente hemos sido invitados al Torneo Antira de Sankt Pauli en Hamburgo.

Asimismo, tenemos contactos con los ultras del Rayo Vallecano con visitas recíprocas.

Este año volvemos a ser anfitriones del segundo torneo Proudly East London, que intenta promover la diversidad en el este de Londres, tradicionalmente un área multicultural. Queremos que todo esto sea nuestra base, construir nuevas redes y crecer para mantener nuestro trabajo con la comunidad.

 

  • ¿Qué esperáis del futuro para el Clapton FC? ¿Hay algún reto en particular como un partido en el extranjero?

La promoción a la Isthmian league, donde estuvimos más de 100 años de nuestra historia, debería ser uno de ellos.

Queremos seguir creando contactos con otros equipos antifascistas europeos. Esperamos poder jugar un amistoso en algún lugar pronto (posiblemente Leipzig).

Nos gustaría también competir en la FA Cup o la FA Vase (la competición national para equipos de nuestro nivel con final en Wembley), y posiblemente ganar la London Senior Cup.

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Clapton FC: East London is red & white (interview with Clapton Ultras)

  • Considering the club’s legacy, how is that Clapton is a non-league football club and teams of the same zone are today giants of international level? Do you aspire to compete in professional categories or is not a goal at all?

Clapton has always been fiercely proud of its amateur status.  All the other traditional clubs in our local area have either gone professional and become established clubs, or gone professional and folded/merged.  Clubs like Leyton, Leytonstone, Ilford, Barking, Walthamstow Avenue all had as rich histories as ours, but all no longer exist in their original forms.  Yet we’re still here.

As for us our “Chief Executive” has promised that we’ll be in the (mostly professional) Conference league (the fifth tier of English football)  in five years – however, that strikes me as fantasy.  The way most fans see it, the extra ticket/travel costs and restrictions associated with professional football would be unwelcome.  We think we should wear our amateur status as something of a source of pride – be proud that our players are turning out because they love football, not just for a pay-cheque.

  • Which are the club’s historical milestones you could highlight?

1878 – the club was founded as Downs FC

1887 – the club moved to its present ground – the Old Spotted Dog in Forest Gate

1890 – Clapton FC became the first English team to play in mainland Europe beating a Belgium XI 8 – 1

1905 –  Founder members of the Isthmian League

1907 – won our first of five FA Amateur Cups

1925 – Reached the third round of the FA Cup for the only time, beating Norwich City before losing to Swindon

1957 – Drew with Queen’s Park Rangers in the FA Cup second round before losing the replay in front of 14,000 fans at Loftus Road

  • Being so popular throughout your neighborhood, we can imagine an important supporting base. What’s the average attendance? Is it over other clubs in the same category? If so, why do you think it’s so successful?

This season, we are averaging 300 fans.  In our league no club other than us averages more than 100 fans.  Elsewhere in the country, there are other clubs at the same level as us – Hereford FC, North Shields – that are much bigger

We offer a new model of football both inside and outside the ground. Inclusivity, engagement with the community and loyal, colorful and loud support for the team are the keys which made us popular. People who generally feel unwelcome or alienated by modern football see in Clapton Ultras a place to enjoy football with like-minded people.

More and more supporters hear about us and want to get in touch or try to understand what is going on. The only reason we’ve seen high numbers at gates is that we don’t do anything to turn people away as it happens generally in football.

  • Do the club or / and the ultras take part in any activity off the pitch?

The club, not at all.

As for the ultras, we’ve done immigration-rights  outreach work alongside organisations such as the Anti-Raids Network; organised collections for distribution of aid to migrants in Calais and Dunkirk.  We also support local foodbanks and organisations such as Newham Action Against Domestic Violence; a Newham-based LGBTQ+ support group called Ashton-Mansfield and Football Beyond Borders – a youth organisation using football to engage with young people in London.  Our aim is to build stronger links with these groups so that our support extends to more than simply shaking buckets at games.

We also support local antifascist organisations – providing both financial support and also supporting their mobilisations.

We also run an annual anti-discrimination five-a-side football tournament for local teams/football fans.

As individuals, we’re involved in various radical, left-wing initiatives involving housing, racism, sexism, homophobia etc

  • Not only in the UK but also in Europe constantly, fans owned clubs are growing everywhere. Considering Clapton’s style and differences aside, some names as FCUM, Stockport or Wimbledon come to our minds. Can we find any similarities? Do you want to follow a similar path?

Clapton was historically, in the amateur tradition, owned by both its supporters and its players.  We aim to go back to that.  There is a group The Real Clapton FC who are actively trying to challenge the legality of the current ownership with a view to reinstating this model.

  • Let’s talk about Clapton Ultras. Where and when comes up the idea of bringing such a numerous fan group to amateur matches? Were you already Clapton fans?

No – the pioneers of the Ultras were a group of friends who couldn’t afford to watch their professional football and wanted to find a club they could watch together.  Clapton at the time had very few regular supporters – attendances were 15-20.

  • Your ideas leave no room for doubt: antifascism and antiracism. Within your material, the Andalucian arbonaida and the International Brigades’ flag draw our attention. Is it a line followed by the group only or even at a club level? What’s the weight of the group within the club’s structure?

It is the stance of the group only.  The club has sought to present itself as politically neutral and in the past put out statements asking us to not to display political flags. There has been no practical moves to stop fans from flying antifascist flags, though.

That said, the club’s owner is broadly sympathetic to our stance (and fought the neo-Nazi National Front in the Battle of Lewisham https://en.wikipedia.org/wiki/Battle_of_Lewisham)

In terms of weight, the group has very little official say with the club owners, but a good deal of unofficial powers – we are essentially the only fans’ group at Clapton.

  • With this ideology and the fascist reputation of a lot of English firms, problems have arisen and you’ve suffered some attacks that, for example, have been usual in other similar clubs such as Ceares and Ciudad de Murcia in the Spanish State or Ardita in Rome. Has it been something isolated or is there a real harassing campaign against popular teams and groups?

It’s mostly an isolated thing for us.  As a visible left-wing group we have to be concerned, but mostly about opportunistic attacks from fascist groups rather than any sustained campaign against us.

  • The ultra style is a bit different to what it’s seen in your isles, maybe being Crystal Palace from London one of the exceptions. What’s the reason? Do you think it’s becoming a general style all over English terraces?

Fan movements generally have a lot less power in England than in mainland Europe.  As such, policing, ticketing restrictions and stadium regulations largely kill groups before they can really get started.  Several small groups at bigger clubs – such as the antifascist Brigada 1874 of Aston Villa – have had teething troubles and run into problems with stewarding and policing.

Having said that, the ‘European style’ is something many British supporters would like to embrace.

In our case the ultra style is probably embraced for several reasons: less restrictions, a diverse audience which wants sometimes to step aside from the classic “hooligan” idea and the influence of supporters from other countries (Spain, Poland, Italy)

  • From the distance, it seems that hooliganism is nowadays closely linked to the casual scene. We would like to know your opinion about this. Do you feel identified with any of these movements?

None of us identify with any hooligan movements though some of our fans identify with the fashion etc of the casual movement.  We try to make it clear we to our fans, and anyone else, that we’re not a hooligan group.

  • Do you have any relationship with other English or foreign fans? Do you feel welcome in the grounds you visit?

For the most part, yes, we are made welcome in the grounds we visit (the other London clubs much more so than the rural Essex teams).  Some places we’ve visited have been suspicious towards us at first, though we inevitably end up winning them around.

In England, many of our fans support other teams as well, so we tend to have wide networks of sympathetic fans across the country.  We also have good relationships with other non-league teams with anti-fascist fans such as Whitehawk FC.

In terms of friendships, we try to build links with small antifascist clubs around Europe.  Many of these are currently nascent, though some of our fans recently visited MFC 1871 in Paris, and we have good links among our fans to Roter Stern Leipzig.

We will soon meet with BK Frem supporters from Copenhagen and we got recently invited to the Sankt Pauli Antira Tournament in Hamburg.

We got contacts with Rayo Vallecano Ultras too with reciprocal visits to each other grounds.

We’re also holding our second annual Proudly East London tournament – aimed at promoting diversity in East London, a traditionally multicultural area. We want to build on this, make new networks and grow to continue our community work

  • What do you expect for Clapton FC in the future? Is there any special goal like playing a match abroad?

Promotion to the Isthmian league – where we spent over a hundred years of our history has got to be one of our goals

We want to continue to build up links to other anti-fascist teams around Europe – hopefully we will be able to play a friendly match somewhere soon (possibly Leipzig).

We would like a run in the FA Cup or FA Vase (the national cup competition for teams at our level – with a final at Wembley Stadium), and possibly to win the London Senior Cup.